亚特兰提斯‧末日病毒:人类进化的转折点

医学昌明的现代社会,我们还会看到亲朋戚友因为瘟疫而相继往生吗?这真叫人难以想像,可是也难以否认其可能性。我们对瘟疫其实不见得陌生历史上出现多次瘟疫,许多都与动物有关,例如流行性感冒、肺结核、鼠疫等等,而疾病大流行除了可造成死亡、摧毁城市、政治、国家、瓦解文明,甚至可以歼灭族群。
亚特兰提斯‧末日病毒:人类进化的转折点
单单鼠疫造成的瘟疫,在地中海的查士丁尼瘟疫(The Plague of Justinian)和欧洲的黑死病,估计各造成约2,500 万和约7,500 万人的死亡。上个世纪,有名的西班牙流感让十亿人病倒,夺走了约5,000 万人的性命。要不是当时已发展出现代医学,搞不好还会更惨。
亚特兰提斯‧末日病毒:人类进化的转折点
瘟疫,是常见的小说题材,科技惊悚小说《亚特兰蒂斯:基因战争》(The Atlantis Gene)作者A.G.里德尔(AG Riddle)就用了瘟疫为主题来创作他的亚特兰提斯进化三部曲中的第二部曲《亚特兰蒂斯2:末日病毒》(The Atlantis Plague)。

里德尔《亚特兰蒂斯:基因战争》把人类的起源,编织得扑朔迷离,故事人物之间关系也错综复杂。故事中两千年来,古老神秘组织「印玛里」(Immari)誓言保守人类起源的秘密,这个千古掌控人类文明的神秘团体,终于冻未条了,竭尽全力寻找一个自远古时代便已存在的宿敌并试图摧毁,他们坚信这个庞大的威胁具有消灭人类族群的邪恶力量,而谜团的线索,都指向失落神话之城亚特兰蒂斯……

亚特兰蒂斯(Ἀτλαντὶς νῆσος,Atlantis)是传说中拥有高度文明发展的古老大陆、国家或城邦,最早的描述出现于古希腊哲学家柏拉图(Πλάτων,约公元前427 年到前347 年)的著作《对话录》里,据称其在公元前一万年左右被史前大洪水所毁灭,激发了后世许多想像。大洪水是世界多个民族的共同传说,美索不达米亚、希腊、印度、中国、马雅等文明中,都有洪水灭世的传说。

作为科技惊悚小说,就必须要有真实的科学知识,再融合天马行空的想像。《亚特兰蒂斯:基因战争》提到人类演化中间出现过种,有名的有尼安德塔人(Neanderthals)、丹尼索瓦人(Denisovans)、佛罗勒斯人(Homo floresiensis)等等,都是事实。利用古DNA进行的比较基因体学研究已发现,欧亚的人类族群,有1%至4%带有尼安德塔人的遗传组成,这个精彩的故事刚好在今年出版的好书《尼安德塔人:寻找失落的基因组》(Neanderthal Man: In Search of Lost Genomes)中有详细交待。

尼安德塔人、丹尼索瓦人、佛罗勒斯人等等都不存在了,我们人类只剩我们智人这个物种。其他人类哪去了?还没人完全清楚。去年出版的畅销书《人类简史》(Sapiens (From Animals Into Gods):A Brief History of Humankind)指出,我们智人的祖先,也差不多就是在七万年前,产生了认知革命,也就是我们的大脑产生了重大变化,能够用语言作复杂且有效的沟通。至于我们如何产生认知革命,科学家仍在寻找原因。《亚特兰蒂斯:基因战争》指称我们在因七万年前的改变,是因为带有了「亚特兰蒂斯基因」。

《亚特兰蒂斯:基因战争》惊悚的故事中,从事自闭症研究的遗传学家凯特,无意中和智人突变转化要素「亚特兰蒂斯」扯上关系。在地下反恐组织钟塔(Clocktower)探员大卫的协助下,两人发现印玛里掌握人类自古至今的历史进化秘密,与其背后恐怖动机,他们必须在有限的时间内携手合作,一起解开这桩危及全世界的跨国阴谋。

七万年前还发生了一件大事,是《亚特兰蒂斯:基因战争》提到托巴巨灾理论(Toba catastrophe theory),当时印尼苏门达腊岛北部的托巴湖(Lake Toba )大型火山爆发,强度为火山爆发指数的八级,即超大规模(mega-colossal)级数。释放的能量达到十亿吨烈性炸药量,或为1980年圣海伦火山(Mount St. Helens)爆发的三千倍。大量的火山灰令全球温度在之后数年间下降了摄氏3至3.5度,引起一次冰河时期。巨灾之后一段时间,气候及环境好转,劫难后的幸存者们,在各自的不同地域发展繁衍着,最后人类再次遍布整个地球。
成也火山、败也火山,印尼的火山爆发,不仅在七万年前可能让人类脱胎换脑,还在六世纪间接地造成了查士丁尼瘟疫。印尼喀拉喀托火山(Krakatoa)的爆发在公元535 到536 年引起了极端气候,使得鼠辈横生而扩散到人类的地盘,导致鼠疫杆菌大规模感染人类。

瘟疫是过去文明盛世崩溃的主因之一,许多强盛的帝国发展出大城市后,反而对疫病更脆弱,因为庞大而流动的人口正是瘟疫的温床。鼠疫结束东罗马帝国和波斯帝国的霸权,从此欧洲就进入了中世纪的黑暗世代。可是中世纪的终结也可能是因为同为鼠疫的黑死病在欧洲的盛行,让欧洲人对神的信仰产生了动摇,进而兴起文艺复兴。
亚特兰提斯‧末日病毒:人类进化的转折点
在亚特兰蒂斯进化二部曲《亚特兰蒂斯:末日病毒》中,印玛里施放出夺命瘟疫病毒,全世界近三分之一的人口命悬一线,印玛里却宣称这是人类二次进化的开始,并号召幸存者组成军队以抵抗自远古便存在的宿敌……

《亚特兰蒂斯:基因战争》想像1918年横扫全球的西班牙流感就是印玛里组织无意中释放出的,如今更强大的卷土重来,使疫情更加严重,二十四小时内感染十亿人,将近九成的感染者会在七十二小时内死亡……为何这次的瘟疫会这么猛烈呢?因为敌人利用了我们基因体的人类内源性反转录病毒(Human Endogenous Retroviruses,HERVs)。

我们人类基因体里头,有大概8% 是反转录病毒留下来的的DNA 序列,我们还不清楚它们有何功能,不过这些人类内源性反转录病毒序列,似乎和一些癌症或自体免疫疾病有关,科学家正在努力解谜时,里德尔先下手为强地编了故事。

全世界爆发了严重的亚特兰提斯瘟疫后,工业化国家纷纷封锁边界、宣布戒严,政府宣称只有一种称为「兰花」(Orchid)的药物能够治疗这场瘟疫,并将所有病患隔离至「兰花区」接受治疗,但死亡率仍不降反升,而同时印玛里也不断地派军队在欧洲趁机攻城掠地。

女主角凯特要一边躲避印玛里追击,在惊险万分的逃难途中,还得和辗转与两名科学家共同解谜以研发治病的解药。在东躲西藏的过程中,她逐渐在脑海中浮现另一个神秘女科学家的记忆而失去自己。他们解了谜取得了关键资料,可是新疫苗却给人类世界带来全体退化的危机!

在这部科技惊悚小说中,想像力丰富、狂野奔放的《亚特兰蒂斯:基因战争》和《亚特兰蒂斯:末日病毒》剧情紧凑、高潮迭起,让人一直要追下去看,尽管多次出现不太合理的剧情,或者明显瞎扯蛋的情节。心中暗骂「搞什么鬼啊?」的同时还是愉快地读下去。接下来的完结篇《亚特兰蒂斯:美丽新世界》这三部曲,美国CBS 电视台已计画改编成电视剧,故事够引人入胜,又会有大场面,如果不拍烂的话,还颇令人期待的。

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